El segundo Monumento del año está casi aquí, con el Tour de Flandes a solo días de distancia y el escenario listo para una batalla intrigante a lo largo de los 270 km desde Amberes hasta Oudenaarde.

Ha habido un reacomodo de los contendientes después de las pruebas durante las carreras previas, con algunos favoritos potenciales que han caído, o incluso salido, de la lista, mientras que otros han dejado en claro que su lugar legítimo está cerca de la cima. Mads Pedersen y su equipo Lidl-Trek, por ejemplo, entregaron un recordatorio del poder en la fuerza del equipo después de una impresionante victoria en Gent-Wevelgem sobre Mathieu van der Poel (Alpecin-Deceuninck).

Sin embargo, el foco seguía estando en los rivales regulares de Van der Poel y Wout van Aert (Visma-Lease a Bike) ya que parecían prepararse para enfrentarse por segunda vez en la temporada de ruta en la clásica adoquinada.

Sin embargo, Dwars door Vlaanderen del miércoles cambió eso, cuando Van Aert se estrelló y se fracturó la clavícula y las costillas. Además, no fue el único contendiente involucrado, ya que Pedersen y su compañero de equipo Jasper Stuyven, junto con Biniam Girmay, también cayeron. Si hay más impactos duraderos de las caídas, solo el tiempo lo dirá.

El atractivo del Tour de Flandes significa que muchos lo han nombrado como un enfoque clave para el año, ¿pero tienen lo necesario para acertar en el blanco? Cyclingnews analiza a los principales favoritos para la edición 2024 de esta esperada clásica adoquinada.

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El campeón del mundo tiene un historial en el Tour de Flandes que lo convierte en el máximo favorito, además de haber entregado un rendimiento que ha hecho mucho para reforzar su reclamo. De hecho, en los días previos a la Ronde, quedó claro que Mathieu van der Poel está en un mundo aparte.

Aunque acaba de comenzar su temporada de ruta a mediados de marzo, comenzó con buen pie con una actuación destacada en Milán-San Remo, donde puede haber quedado décimo, pero utilizó su clara fuerza para guiar a su compañero de equipo Jasper Philipsen hacia una victoria en el sprint.

Luego llegó una victoria en E3 Saxo Classic, una prueba previa clave para Flandes, y un segundo lugar en Gent-Wevelgem, por lo que no hay duda de que ya ha recuperado su formidable forma después de su descanso posterior a la temporada de ciclocross. Aun así, el hecho de que no ganara en Wevelgem, admitiendo que aún estaba pagando por los esfuerzos en E3, ha dejado a sus rivales al menos con una pequeña esperanza.

Aún así, un recordatorio de su historial en la carrera podría rápidamente disipar esa esperanza. Su peor resultado de cinco participaciones es un cuarto lugar en su año de debut, en 2019. Desde entonces, Van der Poel no ha salido del primer o segundo escalón del podio ni una sola vez. Las victorias llegaron en 2020 y 2022, con el corredor que lo mantuvo fuera del primer lugar más recientemente, Tadej Pogačar (UAE Team Emirates), sin tomar la salida el domingo, mientras que el ganador de 2021, Kasper Asgreen (Soudal-QuickStep), no ha tenido exactamente una forma sobresaliente hasta ahora en esta temporada. Además, si Van der Poel mantiene su patrón de los últimos cuatro años, alternando entre el segundo lugar y el primero, 2024 será el año en que celebrará su tercer triunfo.

Sin embargo, no son solo los rivales de Van der Poel los que podrían contribuir a romper el patrón, dado el equipo Alpecin-Deceuninck que habrá reunido junto a él en la línea de salida. La victoria de Philipsen en el primer Monumento de la temporada, Milán-San Remo, es el ejemplo perfecto, ya que el maillot arcoíris Van der Poel pasó de modo contendiente a convertirse en el gregario más impresionante que un sprinter podría esperar. Aun así, es difícil imaginar que el equipo pueda respaldar otra opción que no sea Van der Poel en el Tour de Flandes.

Las expectativas de otro enfrentamiento intrigante entre Van der Poel y Van Aert se desvanecieron el miércoles en Dwars door Vlaanderen cuando el belga se estrelló y se fracturó la clavícula y las costillas. La ausencia de Van Aert ha confirmado el estatus de Van der Poel como el claro favorito, pero el enfoque de Visma-Lease a Bike en la victoria incluso después del accidente del miércoles demuestra que no renunciarán a sus ambiciones en el Tour de Flandes.

El equipo, que ya había dejado fuera a Christophe Laporte por enfermedad y al segundo clasificado de 2022, Dylan van Baarle, con dudas, puede haber perdido el plan A, pero sus sólidas opciones se extienden mucho más allá del abecedario. Matteo Jorgenson quizás se posicionó en la cabeza de esa pila con su esfuerzo ganador en Dwars door Vlaanderen, especialmente porque ya había quedado noveno en su debut en el Tour de Flandes el año pasado, ganó París-Niza en febrero y quedó quinto en el E3 la semana pasada.

También está Tiesj Benoot, que ha estado entre los diez primeros en la carrera tres veces y, con la excepción de un par de abandonos, en las nueve ocasiones en que se ha alineado en la carrera ha terminado, como mínimo, en el puesto 13. Un cuarto puesto el miércoles entre el grupo de cuatro que llegó detrás de su compañero ganador también fue una señal prometedora, especialmente porque borró algunas dudas sobre su condición, dado que abandonó el E3 Saxo Classic después de una caída.

Lo que es más, fue evidente en las entrevistas después de Dwars door Vlaanderen que el belga de 30 años se sintió mal por el accidente de Van Aert y estaba preocupado por el papel que desempeñó, diciendo que pensaba que su compañero de equipo había chocado con su rueda trasera. Ayudar al equipo a ganar en la Ronde incluso sin Van Aert, al menos puede proporcionar algo de consuelo.

Mads Pedersen puede haber dado esperanza a todos los rivales de Van der Poel al demostrar que el campeón del mundo era vencible en Gent-Wevelgem, pero quizás también instauró un poco de preocupación al mismo tiempo, ya que el corredor de Lidl-Trek demostró simultáneamente cuán grande es el desafío que puede representar vencerlo. El duelo inteligentemente jugado con Van der Poel en el camino a Wevelgem ciertamente mostró el poder de Pedersen, pero también, una vez más, el equipo Lidl-Trek.

“Ya sabes que Mathieu es una de las mayores estrellas del ciclismo. Sin criticar a mi propio equipo, ninguno de nosotros está en ese nivel”, dijo Pedersen después de la carrera. “Si queremos vencer a tipos como él, o a Wout [van Aert], o incluso [Tadej] Pogačar, tenemos que estar en números y presionarlos”.

En el E3 Saxo Classic, Lidl-Trek terminó con cuatro corredores entre los 11 primeros y Jasper Stuyven en segundo lugar antes de que Pedersen ocupara el primer lugar después de una batalla con números en el Gent-Wevelgem.

Dado el éxito del trabajo en equipo poderoso, también a menudo una diferencia ganadora en el equipo femenino, aplicar presión probablemente volvería a ser un componente crucial del plan del equipo. Con corredores como Stuyven, Jonathan Milan y Toms Skujins esperados en el equipo junto a Pedersen, tenían las cartas para jugar que podrían ayudarles a entregar otra mano exitosa.

Aunque Dwars door Vlaanderen puso un obstáculo en el camino. Pedersen, Alex Kirsch y Stuyven todos se cayeron, con Stuyven llevado inmediatamente al hospital para exámenes y el equipo confirmando que se había fracturado la clavícula y necesitaría cirugía.

Kirsch se fracturó un metacarpiano en la mano derecha y también necesitará cirugía, mientras que Pedersen, que inicialmente regresó a la bicicleta pero finalmente se registró como DNF en la hoja de resultados, “escapó solo con abrasiones y contusiones”. Lidl-Trek dijo que el plan sigue siendo que correrá el domingo, pero que seguirá siendo monitoreado por el equipo.

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