Los primeros accidentes causan caos en el evento inaugural de Texas, que duplicó el premio a 52.000 dólares

El sábado, en las colinas de arcilla roja de la península de Texas, Keegan Swenson y Sofía Gómez Villafañe abrieron el camino hacia las victorias en las categorías abiertas en el Valle de las Lágrimas inaugural. Fue un gran día para la pequeña ciudad de Turkey, Texas, ya que tanto el número de personas en la pequeña ciudad, estimada en 325 residentes, como el premio en metálico, que comenzaba en 26.000 dólares para los atletas de élite, se duplicaron el día de la carrera.

En la línea de salida, los organizadores de Valley of Tears anunciaron que el premio se ampliaría a 52.000 dólares y pagaron más desde los 10 primeros hasta los 20 primeros en las categorías masculina y femenina. La afluencia de participantes en carreras de élite y de grupos de edad elevó el número de personas en la ciudad a más de 1.000 para el evento del primer año.

Swenson corrió solo para lograr la victoria masculina sobre Chase Wark, segundo clasificado, por más de cinco minutos. El finlandés Gullickson quedó tercero entre un grupo de cuatro corredores otros dos minutos atrás, por delante de Brennan Wertz, Adam Roberge y Julien Gagne.

Villafañe superó a Jenna Rinehart en la línea para asegurar la victoria femenina. Emily Newsom corrió sola en tercer lugar, a 1:38 del ritmo, después de recuperarse de los problemas mecánicos sufridos en un accidente temprano. Ese choque en la arena hizo que la contendiente Geerike Schreurs se retirara cuando se le rompió el manillar.

“¡Qué día tan genial en Turquía TX! El Valley of Tears Gravel inaugural fue el siguiente nivel. El recorrido lo tenía todo, desde locos pozos de arena y senderos accidentados hasta caminos de grava suaves como la mantequilla”, escribió Villafañe en su resumen posterior a la carrera en Instagram, destacando a la Fairly Family local que contribuyó a ampliar el premio en metálico.

“¡Muchas gracias a la familia Fairly por todo su arduo trabajo para hacer de este evento un gran éxito y por cambiar el pago en la línea de salida para llegar a 20 de profundidad! Todavía estoy en shock de que tuviéramos una carrera de grava de este nivel con una tarifa de inscripción de $20 y una hermosa salida a las 10 am”.

Una salida masiva comenzó en un día frío y soleado durante 115 millas a través de amplias praderas abiertas y el 90% sobre caminos de tierra salpicados de secciones arenosas. Las primeras 15 millas del recorrido presentaron lechos de arena seca, tan profundos y retorcidos que los ciclistas tuvieron que desmontar y correr. Una de las primeras víctimas fue la favorita de la carrera femenina, Geerike Schreurs, que quedó atrapada en un choque masivo en una sección arenosa cerca de Limestone Pits y tuvo que retirarse cuando se rompió su manillar.

Antes del accidente de Schreurs, Newsom chocó contra un cono de tráfico, sufrió un corte en la rodilla derecha y rompió la palanca de cambios derecha de su bicicleta, haciendo que su cambio trasero fuera “inútil”. Con solo el desviador delantero a su disposición, aceleró para alcanzar a Rinehart en la milla 45 y pronto se aferró a Villafañe. Las tres mujeres protagonistas formaban parte de un grupo de 15 ciclistas.

“Tocamos los ásperos rieles de los senderos, y al ver que las otras dos mujeres ya estaban jugando un poco al gato y al ratón, logré hacer un hueco y cavé con fuerza, encantada de sentir mi cuerpo respondiendo tan bien. Rápidamente cogí ventaja, pero cometí mi segundo gran error del día al perder una curva. Estaba desconsolada, pero me acomodé para recuperar el grupo que ahora tenía delante”, explicó en Instagram.

El viento en contra y el terreno ondulado resultaron demasiado, y Villafañe y Rinehart se mantuvieron adelante para luchar en un enfrentamiento del salvaje oeste en Turquía, donde Villafañe se llevó la victoria al sprint.

En el lado masculino, se abrieron divisiones a lo largo de las 10 millas después de Limestone Pits, con Wark y Swenson solos al frente y perseguidos por Wertz, Tobin Ortenblad y Gullickson, y un grupo de 12 tratando de atrapar al segundo grupo. Swenson y Wark trabajaron juntos para ampliar su ventaja a tres minutos en “Rails to Trails” y en la subida a Caprock.

Wark manejó mal un intercambio de suministros en la zona de alimentación y se estrelló, derribando también a Swenson. Ambos volvieron a montar y siguieron adelante, sin embargo, la correa de la mochila de hidratación de Wark se rompió y lo dejó con solo una botella para las 60 millas restantes, y Swenson la compartió en ocasiones.

En la sección Tampico Tundra del recorrido, con el dúo manteniendo cinco minutos sobre los perseguidores, Swenson atacó y corrió solo durante las 20 millas restantes para lograr la victoria.

Swenson y Villafañe, ganadores del Life Time Grand Prix de 2023, comenzaron su campaña de tierra de 2024 con victorias en el Belgian Waffle Ride Arizona el primer fin de semana de marzo. Ambos competirán en la Cape Epic de ocho etapas, la carrera por etapas de ciclismo de montaña de cross-country que se celebra en Sudáfrica del 17 al 24 de marzo.